8. Kontinent der Erde vor der Küste Australiens entdeckt, “gut sichtbar versteckt“

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Die politischen und wirtschaftlichen Auswirkungen eines neuen Kontinents wären vielfältig: Eine sechsjährige Studie des GNS Science Research Institute in Neuseeland hat ergeben, dass fossile Brennstoffe im Wert von mehreren zehn Milliarden Dollar vor der Küste der Region liegen könnten.

Ein Team von 11 Geologen aus Neuseeland und Australien hat den achten Kontinent der Welt entdeckt, der zu 94% im südwestlichen Pazifik versunken ist. Mit 4,9 Millionen Quadratkilometern Landmasse ist der kleinste Kontinent der Welt – Zealandia genannt – der jüngste, dünnste und am meisten versunkene Kontinent der Welt. Seine Krustendicke liegt zwischen 10 und 30 Kilometern und erhöht sich unter Teilen der Südinsel Neuseelands auf 40 Kilometer.

Laut der in der Zeitschrift GSA Today der Geological Society of America veröffentlichten Studie hat Zealandia die Größe von etwa zwei Drittel des benachbarten Australiens. Anscheinend war Zealandia, das ungefähr der Größe von Großindien entspricht, ursprünglich Teil des Gondwana-Superkontinents (ebenso wie Indien, Australien, Antarktis, Afrika und Südamerika), der vor 100 Millionen Jahren sank.

 

Zuvor hatten die Forscher Zealandia als eine bunte Collage aus kontinentalen Krustenfragmenten betrachtet. Andere, einschließlich National Geographic, definierten Zealandia als Mikrokontinent: eine gut definierte Landmasse, welche den Kriterien für eine kontinentale Kruste entspricht, jedoch geologisch vom nächsten Kontinent – in diesem Fall Australien – getrennt ist. Doch Hauptautor Nick Mortimer, der ein Team von acht Geologen bei GNS Science leitet, ist anderer Meinung:

„Mit einer Fläche von über 1 Million Quadratkilometern und klar definierten geologischen und geographischen Grenzen ist Zealandia nach unserer Definition groß genug, um als Kontinent bezeichnet zu werden. Mit 4.9 Millionen km² ist Zealandia wesentlich größer als alle Merkmale, die für Mikrokontinente und kontinentale Fragmente gelten, mit dem 12-fachen der Fläche von Mauritius und dem 6-fachen der Fläche von Madagaskar. Es ist auch wesentlich größer als die Fläche der größten intraozeanischen großen magmatischen Provinz, dem Ontong Java Plateau (1,9 Millionen km²).“

Die Geologen, die zu dem Schluss kamen, dass Neuseeland und Neukaledonien nicht nur Inselketten sind, sondern Teil einer 4,9 Millionen Quadratkilometer großen, von Australien getrennten Region, hatten seit mehr als zwei Jahrzehnten verschiedene geologische und geophysikalische Beweislinien untersucht, die dafür sprechen, dass es sich bei Zealandia nicht um eine Ansammlung von teilweise untergegangenen Kontinentalfragmenten, sondern um einen zusammenhängenden Kontinent von 4,9 Millionen km² handelt.

Der Name Zealandia wurde 1995 vom Geophysiker Bruce Luyendyk als Sammelbegriff für Neuseeland, die Chatham Erhebung,das Campbell Plateau und die Lord Howe Erhebung geprägt. Mortimer bezeichnet Zealandia als „Erkenntnis“ und nicht als „Entdeckung“, da Neuseeland von einigen Experten auf diesem Gebiet seit Jahren als eigener Kontinent betrachtet wird. So schrieb er in der Zeitung mit dem Titel ‘Zealandia: Der verborgene Kontinent der Erde‘:

„Dies ist keine plötzliche Entdeckung, sondern eine allmähliche Erkenntnis; noch vor 10 Jahren hätten wir nicht die gesammelten Daten oder das Vertrauen in die Interpretation gehabt, um dieses Papier zu schreiben. Seit dem ersten Vorschlag von Luyendyk (1995) hat die Verwendung des Namens Zealandia für einen südwestpazifischen Kontinent eine moderate Akzeptanz gefunden.

„Der wissenschaftliche Wert der Klassifizierung von Zealandia als Kontinent ist viel mehr als nur ein zusätzlicher Name auf einer Liste. Dass ein Kontinent so untergetaucht und doch unzersplittert sein kann, macht ihn zu einem nützlichen und zum Nachdenken anregenden geodynamischen Endglied bei der Erforschung des Zusammenhalts und der Auflösung der kontinentalen Kruste.“

Es gibt kein offizielles Gremium, das neue Kontinente anerkennt, aber die Geologen glauben, dass Zealandia alle Schlüsselattribute (Höhe, Geologie, Krustenstruktur, Grenzen und Fläche) besitzt, die notwendig sind, um als Kontinent betrachtet zu werden. Die vier Attribute, die den sieben Kontinenten (Afrika, Antarktis, Australien, Nordamerika, Südamerika, Europa und Asien) ähnlich sind, sind uns bekannt:

Höhenausdehnung im Vergleich zu Regionen mit ozeanischer Kruste;

Breites Spektrum an silikatischem Eruptiv-, Metamorphose- und Sedimentgestein;

Dickere Kruste und geringere seismische Geschwindigkeitsstruktur als ozeanische Krustengebiete;

Gut definierte Grenzen um ein Gebiet herum, das groß genug ist, um als Kontinent und nicht als Mikrokontinent oder Kontinentalfragment betrachtet zu werden.

Nun, was bedeutet die Entdeckung eines lang verborgenen Kontinents für die Menschen, die auf Zealandia leben? Der Sydney Morning Herald beobachtet:

„Die politischen und wirtschaftlichen Implikationen eines neuen Kontinents wären vielfältig, wobei die Frage, was zu Neuseeland und Australien gehört, im Hinblick auf den Offshore-Bergbau in diesem Gebiet besonders wichtig ist. Eine sechsjährige Studie des neuseeländischen Forschungsinstituts GNS Science hat ergeben, dass fossile Brennstoffe im Wert von mehreren zehn Milliarden Dollar in der Region vor der Küste liegen könnten.“

Der Co-Autor der Studie, Vaughan Stagpoole, Geophysiker und Leiter der Abteilung Marine Geowissenschaften bei GNS Science (einem von Neuseeland finanzierten Forschungsinstitut), bemerkte:

„Zealandia einen Kontinent zu nennen, ist eher eine Formalität und vor allem ein wissenschaftliches Interesse. In Bezug auf die wirtschaftlichen Vorteile wie Mineralien, Öl und Gas ist es schon vor einiger Zeit begründet worden. Im Moment ist es eher eine Frage der Technologie und der Menschen. Das ist ein extremer Grenzraum.“

 

Verweise

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